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유전자 편집, 과연 어디까지 허용해야 하는가이미 시작된 유전자 편집 시대, 전 세계적인 치열한 논쟁 이어져
임태은 소비자기자  |  naneun96@gmail.com
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승인 2019.02.11  09:29:00
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▲ 사진 제공 : Pixabay

[소비라이프 / 임태은 소비자기자] 1997년 개봉된 영화 ‘가타카’에서는 인간들이 유전자 편집 기술 개발에 성공한 이후의 미래를 그리고 있다. 극 중에서 사회의 주류는 유전자 편집으로 태어난 우월한 신인류이고, 자연적으로 태어난 기존의 인류는 사회의 비주류를 담당하며 신인류의 지배를 받는다. 영화 속에서 자신들이 개발한 기술의 산물에게 지배받는 인류의 모습은 어딘지 모르게 시청자들을 불편하게 만든다. 

이러한 영화 속 모습이 점차 현실로 다가오고 있다. 유전자 조작 기술의 발달로 전 세계에서 벌써 이와 관련된 기술들을 유전병 예방 및 치료 등의 목적으로 활용하고 있다. 이와 더불어, 얼마 전 중국에서는 세계 최초로 ‘유전자 가위’ 기술을 이용해 에이즈에 내성을 가진 쌍둥이 출산에 성공했다고 주장한 과학자가 등장하는 등 최근 유전공학과 관련된 도덕적 논쟁에 더욱 불이 붙고 있다. 이미 시작된 유전자 편집 시대에서 앞으로 야기될 문제들을 규제하고 해결할 기준이 모호하기 때문이다. 
 
유전자 편집을 둘러싼 주요 논쟁 이슈 중 첫 번째는 바로 치료와 강화의 구분에 관한 것이다. 발전된 유전공학 기술을 보유하고 있는 국가들은 대부분 질병을 예방하고 치료한다는 목적으로만 유전자 편집 기술을 제한적 허용한다는 입장을 취하고 있다. 그런데 문제는, 사회 혹은 개인에 따라 ‘치료’라는 행위의 명확한 기준이 달라질 수 있다는 것이다.
 
예컨대, 얼마 전 미국에서 한 청각장애인 커플이 그들의 장애가 질병이 아닌 청각장애인 공동체의 하나의 문화적 정체성이라고 주장한 바 있다. 이와 같이, 질병은 개인의 가치관에 따라 그것을 치료의 대상이 아닌 삶의 방식으로 여겨질 수 있다. 때문에, 앞으로도 사회에서 공동적으로 합의될 수 있는 치료와 강화의 기준점에 대한 많은 논쟁이 있을 전망이다.
 
다음으로, 경제적 측면에서 유전공학이 미칠 영향에 관한 논쟁 이슈가 있다. 그것은 유전적 강화가 허용된다고 전제할 때, 그것을 우선적으로 사용할 수 있는 사람들은 유전자 강화에 필요한 비용을 충당할 수 있는 상류층이기 때문이다. 즉, 많은 자본을 가진 사람들만이 그들의 유전자를 편집해서 부를 재생산할 능력을 갖춘다면 그러한 자본을 갖추지 못한 사람들과의 경제적 격차는 더욱 벌어져 양극화가 더 심화될 수 있다는 것이다. 때문에, 이를 보완하기 위한 제도나 대안책을 모색하기 위해 많은 협의가 이루어지고 있다.
 
벌써 시대의 움직임이 시작된 만큼 유전자 편집에 관한 문제는 더 이상 피할 수 없는 논제가 되었다. 아직 이와 관련된 사회적 제도나 안전대책 마련을 위해서는 더 많은 논쟁이 필요할 것으로 예측되지만, 결국에는 유전자 공학 기술이 인간적 감성을 파괴하거나 더 큰 혼란을 초래하는 방향이 아닌 전 인류가 건강을 증진할 수 있는 공리적인 방향으로 귀결되어야 할 것이다. 또한, 사회 전반에서는 언제나 생명에 대한 경외심을 잃지 않는 것이 가장 중요할 것으로 여겨진다.
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